除了斯坦福的StartX,硅谷还有这支神秘力量

2018年11月15日 09:29
强悍的科研能力、创业的传统,再加上自由的氛围,伯克利孕育出科技孵化器CITRIS Foundry也不足为奇。

在硅谷,斯坦福和伯克利各踞一方、互不相让。这两所学校的关系,有点像北京和上海、耐克和阿迪……你懂的。话说斯坦福也是够忙的,除了要和东岸的麻省理工 MIT、南加的加州理工 CalTech 一争高下,还要时不时地和湾对岸的伯克利互相嘘一下对方。

赛前紧张气氛。左为斯坦福,右为伯克利 / 图自网络

不过两家也能一起搞搞各种峰会、学术论坛啥的。小探前一阵去的伯斯论坛,“伯”就是伯克利,“斯”就是斯坦福。

斯坦福和伯克利是硅谷创新的两架引擎。之前我们写过不少斯坦福大学的文章,伯克利写得相对少(主要是离小探办公室太远了...)不过,最近小探拜访了伯克利大学里一个很有意思的孵化器:CITRIS Foundry。

孵化器一角

伯克利的创新引擎:不来虚的,低调务实

CITRIS Foundry 位于加州大学伯克利分校,是伯克利深科技方面的创业项目孵化器。它给小探的印象,就是低调务实、重视技术。

或许这和伯克利大学本身的风格有密不可分的关系。

我们都知道,伯克利是一所具有全球影响力的顶级研究型大学,但它的学术能力到底有多强悍呢?一组数据说话:

2017 到 2018 财年间,伯克利的科研经费为 7.08 亿美元;

美国国家科学基金会(NSF)研究生研究奖学金排名第一;

对科研的投入,也使得伯克利大学在基因疗法、机器人、人工智能、传感器、材料领域等方面的研究全球领先;

技术的领先让伯克利大学孕育出了不少创业公司:自 2010 年以来,从伯克利大学走出了 468 个得到风投支持的、伯克利校友创办的创业公司。

图自 Berkeley Lab News Center

看来,强悍的科研能力、创业的传统,再加上自由的氛围,伯克利孕育出科技孵化器 CITRIS Foundry 也不足为奇。

CITRIS Foundry 喜欢孵化深科技项目,即基因编辑、人工智能、可编程硬件、能源系统,以及其他深层技术的前沿科技。他们认为,在这些前沿科技领域之间界限开始模糊、学科碰撞的地方,也是最有潜力、最可能产生革命性创新的地方。

创业团队在孵化器的创客实验室里做产品样本

在伯克利大学的羽翼之下,2013 年才成立的 CITRIS Foundry 作为一家非常年轻的孵化器,已经开始崭露头角。其官网信息显示,该孵化器目前已经孵化了 42 家创业公司,79% 以上的创业者都具有研究生或以上学历。目前,这些公司合计融资已超过 1 亿美元。

对于入选孵化器的创业公司来说,CITRIS Foundry 能提供不少资源,比如为期长达 12 个月的培训。不少孵化器培训时间多为数月,相比之下 CITRIS Foundry 的培训时间长了不少。

再比如,孵化器就坐落在伯克利校园内,不论是优先使用伯克利的实验室、还是和伯克利哈斯商学院、工程学院、生命科学、法学院等合作,都非常方便。

孵化器处于伯克利大学校园中心 / 图自官网

为什么能用伯克利的实验室很重要?除了方便,另一个重要原因就是,入选的公司可以用学生价格使用学校实验室,这就大大节省了硬技术创业在实验室上面的开销。

同时,被 CITRIS Foundry 选中的公司可以保留自己的知识产权,而不会因为使用了学校资源,就需要把知识产权归属学校。

在这些实验室中,CITRIS 直接管理的实验室包括一个半导体材料实验室,生物医学实验室和一个快速做样的实验室。

另外,CITRIS Foundry 还为每个创业公司提供了价值 10 万美元的亚马逊 AWS 云服务。

小探觉得,从实验室到 AWS,为了给创业者提供一切便利,伯克利和 CITRIS Foundry 岂止是 “贴心”,简直是 “苦口婆心” 了!

当然,除了这些特色,其他比如创业者交流、答疑时间等孵化器 “经典款”,CITRIS Foundry 也一并提供。

小探总结下来,觉得 CITRIS Foundry 为创业项目提供的资源实际好用,而且不论从学术支持还是投资人网络,都有大量伯克利校友参与,可以说 “很伯克利”。

那么,到底什么样的项目才能被选入 CITRIS Foundry 呢?要知道,CITRIS Foundry 孵化器挑选非常严格,录取率小于 10%,比伯克利大学本科17%的录取率还低!

CITRIS Foundry 的创新创业主任 Jing Ge 告诉小探,主要有两个要求:

第一,要有技术上的突破、而且是从科研中走出来的技术。相对于商业模式的创新,CITRIS Foundry 更关注技术本身 “大跨步式” 的创新,而不是 “转瞬即逝的热门词汇”。看来对于 CITRIS Foundry 和伯克利这种拼硬技术、硬实力的地方,成为一只飞在风口的猪,并不是创业者们的目标。

孵化器中创业团队的作品

仿生机器人 kamigami robots

第二,要和伯克利或其余几所 UC 系列北部的学校,有千丝万缕的关系。CITRIS Foundry 不仅对项目挑选严格、每期只有少量项目入选,这些项目还必须要和伯克利有点关系 —— 毕竟 CITRIS Foundry 给创业者提供的资源,不论是实验场地还是人脉,很大一部分都是伯克利校友的贡献。

为了更真切地看看到底什么样的项目能入 CITRIS Foundry 的 “法眼”,小探采访了 CITRIS Foundry 孵化的创业公司之一:mFluiDx。

技术突破+实际应用

mFluiDx 是微流体诊断(microfluidic diagnostics)的首字母缩写。这家创业公司想创造出全球成本最低的 DNA 测试,让人们可以在初级保健机构中(primary care settings)测试传染病。

“肚子疼”、“喉咙痛”、体温升高等这些常见症状,虽然外表相似,但原因却是多种多样的。为了对症下药,医生要搞清楚到底是哪种病毒、哪种细菌引起的症状。但目前很多情况下,尤其在医疗资源不发达的地区,要通过昂贵的测试,才能分清到底是什么原因。而 mFluiDx 做的事情,就是试图把这一步骤变得尽可能地便宜。

接受小探采访的 Charlie E.C. Yeh 拥有多重身份:他既是 mFluiDx 的共同创始人、CEO,同时也是一位生物工程博士、伯克利校友。

Charlie 的创业灵感,正来自于他在伯克利大学求学期间的研究。在伯克利读完研究生后,他开始攻读由伯克利和加大旧金山分校(UCSF)合办的生物工程博士学位。

当时 Charlie 所在的团队,从盖茨基金会(没错,就是比尔 盖茨的盖茨)获得资金,以开发这种技术,让人们在比如非洲这样的低资源环境中,也能便捷、经济地测试疟疾等传染病。

等到博士学位拿到手,Charlie 参与的这项研究也诞生了四项专利,成立公司水到渠成。mFluiDx 在 2016 年被生物技术孵化器 IndieBio 选中、并获得种子资金后,又被 CITRIS Foundry 选中。

让科学家有商业思维

谈及 CITRIS Foundry 给他的创业公司带来的资源,Charlie 聊了不少,小探总结成了两点:一方面,孵化器会让这些创业的科学家们更具有商业思维,另一方面,它也在各个方面为创业者们提供了非常强大的校友资源。

我们先说让科学家们具有创业思维这件事。CITRIS Foundry 看重科学突破的商业项目,相应地,不少被孵化项目的创始人也都是科技怪才们,在商业方面受到的训练却很有限。

图自 CITRIS Foundry

mFluiDx 加入 CITRIS Foundry 后,在孵化器一名工作人员介绍下,团队加入了由美国国家科学基金会运行的 I-Corps 项目。I-Corps 帮助科学家和工程师创业者们,把实验室里一个成功的实验结果,变成一个真正可以商业化的产品。对于像 mFluiDx 这样的初创公司来说,这种准备至关重要。

在硅谷创投圈的人,恐怕都听过一个早就被用滥了的词:lean startup,精益创业。提出这个理论的 Steve Blank,正是在伯克利哈斯商学院教书的教授。

《哈佛商业评论》对 Lean Startup 的报道

精益创业的核心思想是,如果你觉得自己发现了一个商业模式,为了证明它,你需要与客户生态系统中的数百人交谈。比如,谁是你的客户、你有哪些渠道、能解决什么问题、收入或盈利模式是什么?为了回答这些问题,创业者至少需要和一百个人交谈,根据反馈不断快速迭代。

美国国家科学基金会听说了这个方法后,觉得 “哎呦,不错哦!” 于是果断采用,用于培训创业公司的商业思维能力。作为正在参加该计划的创业公司之一,这种训练也让 mFluiDx 在 VC 面前更有底气。

说到这里 Charlie 告诉小探,作为训练一部分,几天后他就会飞去乌干达,和当地研究者探讨能否用他的办法治疗疟疾。

“当你说,‘我和两百个人交谈过了,这是我得出的结论’ 时,VC 往往更信服、也更容易接受。”

再说强大的校友资源。

对于绝大多数创业公司来说,融资都是关键一步。Charlie 认为,他们所处于的微流体诊断领域处于开始加速的前夕,“与三十年前的计算机行业类似,非常激动人心。”

按理说,这种情况下融资不应该是件难事情,但 mFluiDx 所在的 “医疗诊断” 领域,却让不少投资者望而却步。

Charlie 透露说,医疗诊断(diagnostics)领域里监管重重,再加上技术艰深,两个因素叠加起来,让投资者顾虑颇多。如果投资者没有医疗器械商业化的经验,就不愿意投资这类公司。

另外,医疗设备是一项长期投资,虽然回报周期更长,但回报其实更大。问题在于,很多风投都在寻找非常短期的投资,希望两、三年内快速获得回报。

在这种情况下,对于像 mFluiDx 之类的创业公司来说,找到具有医疗器械商业化经验的投资人就变得十分重要。而 CITRIS Foundry 背靠伯克利校友资源,再加上伯克利的名校光环加持,为这些投资人比较紧张、不太敢投领域的创业公司,大大增加了找到合适的投资人、成功融资的可能性。

此外,和有些孵化机构一样,CITRIS Foundry 也有后续基金 Blue Bear Ventures,任何 CITRIS Foundry 孵化的创业公司,如果在进入孵化器之前尚未融资,就可以得到 5 万美元的初始投资。而且在后继融资时,CITRIS Foundry 都会跟投 10% 。这对于在着手准备 A 轮融资的 mFluiDx 来说,无疑是个好消息。

当然,除了我们提到的这些,CITRIS Foundry 也为孵化项目提供上文提到的路演日、一对一答疑等传统节目。

采访完后,小探漫步在伯克利大学的校园里。从采访到参加活动,小探几次拜访伯克利大学,虽然每次季节和景色都不同,但伯克利校园里开放、自由、生机勃勃、down to earth 的气质始终贯穿如一。没准这种自由而务实的氛围,正是伯克利成功的原因之一呢?

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